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Pourquoi Qwant ?

Un moteur de recherche « qui respecte votre vie privée, ne cherchant jamais à savoir qui vous êtes ni ce que vous faites ». La promesse de Qwant est séduisante. Face à l'ogre Google et à ses services publicitaires toujours plus avides de données utilisateur, le petit pouce français, lui aussi financé par la publicité, assure qu'il ne se soucie pas de tout savoir. Il n'utilise pas les fameux cookies pour suivre votre intérêt pour les problèmes digestifs des chats. Et vous proposer des croquettes ni vues ni connues d'un fabricant. Si l'internaute peut passer à côté d'offres commerciales susceptibles de l'intéresser, il gagne en confidentialité et en respect de sa vie privée. Mais qui utilise Qwant aujourd'hui ? Belle sur papier, la recette n'a jamais vraiment pris depuis près d'une décennie. Pourquoi le moteur français ne fonctionne-t-il pas ?

Pourtant, tout a très bien commencé. Fondée à Nice en 2011 par l'entrepreneur Jean-Manuel Rozan et les ingénieurs Patrick Constant et Éric Léandri, Qwant a réussi en quelques années à attirer des investisseurs. Avec des actionnaires prestigieux, tels que La Caisse des Dépôts et le groupe de presse allemand Axel Springer. Lors de son lancement en 2013, le moteur a apporté sa touche personnelle pour séduire les internautes : affichage des résultats dans plusieurs colonnes (web, actualités, réseaux sociaux) et des nuances de couleurs pour attirer l'attention. Sur la substance, Qwant veille également à ce qu'elle donne des résultats neutres. « Sans essayer de mettre en avant certains sites ou d'en exclure d'autres.

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Faible part de marché

La malédiction française de la recherche en ligne allait-elle être brisée ? En la matière, nous restons ensuite sur l'échec du programme de recherche Quaero, annoncé en 2005 comme la réponse franco-allemande à Google et clôturé pitoyablement en 2013 après avoir englouti 200 millions d'euros. Eh bien, pas vraiment. Depuis l'euphorie de la collecte de fonds, Qwant patine. Le les comptes sont bien inférieurs aux prévisions. L'entreprise qui compte une petite centaine d'employés, alourdie par une perte de 23,5 millions d'euros en 2019, réalise toujours un maigre chiffre d'affaires : à peine 6 millions d'euros cette année-là, loin des 30 millions attendus en 2017.

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Cette situation délicate s'est terminée avec le départ en janvier 2020 du président Éric Léandri, destitué en faveur de Jean-Claude Ghinozzi en raison de sa gestion coûteuse et de sa diversification précoce. En novembre 2020, selon le site Web de mesure d'audience Statcounter, Google détenait une part de marché de 91,6 % en France. Bien devant Bing (4,4 %), Ecosia (1,2 %), Yahoo (1,2 %) et Qwant, le dernier dans le top 5 avec une part de marché estimée à 0,9 %. Une compétition qui mélange moteurs et métasteurs, c'est-à-dire des sites sans grande technologie qui récupéreront leurs informations dans le premier.

Qwant se positionne dans la catégorie des moteurs réels, et donc comme une alternative crédible à Google. Même si cela signifie en ajouter d'autres, comme en 2015 quand la petite PME française, un peu mégalomane, accuse le géant américain (74 milliards de dollars de chiffre d'affaires cette année-là, deux fois plus en 2020...) d'avoir copié son nouveau logo. Cependant, en fait, notre champion national s'appuie principalement sur les résultats de Bing, le moteur concurrent développé par Microsoft.

Problème de relation entre Bing et Qwant

Selon un audit réalisé par le département numérique interministériel en août 2019, 63 % des résultats obtenus sur Qwant proviennent de Bing. Un modus operandi qui, dès 2013, avait déjà suscité la controverse sur les véritables capacités de développement interne de l'entreprise. « Pendant que les fondateurs réalisaient les téléviseurs, nous n'avions pas de réponses à nos questions sur les caractéristiques du robot d'exploration de Qwant, le robot qui indexe les pages, et l'algorithme », se souvient Olivier Duffez, consultant en référencement.

La relation trouble entre Qwant et Bing fait douter. « Nous n'avons probablement pas suffisamment communiqué sur la complexité associée à la création d'un moteur de recherche », admet aujourd'hui l'entreprise. Si le principe d'un moteur de recherche semble simple — un site qui indexe le web et propose les pages les plus appropriées aux requêtes des utilisateurs — c'est en fait un monstre technologique.

« Il s'agit d'une boucle d'action continue entre l'utilisateur et la machine, explique Sylvain Peyronnet, ancien directeur scientifique de Qwant et spécialiste des moteurs. Des centaines d'algorithmes qui s'exécutent dans un pipeline en temps réel pour déterminer ce qui est important et ce qui ne l'est pas. » En conséquence, Qwant est toujours en train de tâtonner. « La technologie développée a très bien fonctionné sur quelques millions de pages indexées, mais a dû être modifiée pour fonctionner à plus grande échelle », se souvient Tristan Nitot, figure française du logiciel libre qui a été l'éphémère PDG de Qwant fin 2019, avant de quitter l'entreprise en mars 2020.

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Stratégie

erreurs En 2019, Qwant a dû remanier complètement son architecture de moteur, qui dépend toujours très fortement de Bing. Au moment de la rédaction de cet article, fin 2020, les trois premières réponses à la question « coronavirus France » sont les mêmes sur Qwant et Bing, avec deux pages gouvernementales et une page du journal régional Sud-Ouest — mais dans un ordre différent. Sur Google, la même requête concerne les pages de deux médias en ligne.

À ces difficultés techniques se sont ajoutées des erreurs stratégiques, telles que la diversification complète. Alors que son moteur était en panne, l'entreprise a augmenté le nombre d'annonces de produits auxiliaires. Comme Qwant Mail, promis depuis juin 2018 et maintenant en pause. D'autres projets ont été totalement abandonnés, comme celui qui concerne la santé (Qwant Med) ou le paiement (Qwant Pay). Cela a entraîné la fermeture de deux filiales à l'été 2020 (Qwant Music et Qwant Enterprise) et le départ d'une trentaine d'employés.

Cette frénésie de projets visaient à attirer des capitaux, une avancée classique dans le monde des start-ups, souligne un ancien. « Il aurait fallu tout mettre de l'énergie dans le moteur et dans un réseau publicitaire », regrette-t-il. L'organisation interne de l'entreprise n'a pas aidé. Alors que les sites d'Épinal et d'Ajaccio ont été fermés, les spécialistes informatiques responsables de la sécurité sont toujours basés à Rouen, tandis que la production est répartie entre Nice et Paris, qui abrite également certains des chercheurs. Pas assez pour faciliter la communication interne.

L'administration française, un soutien indéfectible

Mais si Qwant a sa part de responsabilité, ses revers sont également dus au monopole de Google sur la recherche en ligne, installé en 2008 et accentué depuis lors par le succès de son système d'exploitation pour téléphones, Android (80% de part de marché), où il est installé par défaut. Un abus de position dominante signalé par de nombreux observateurs. Avec d'autres moteurs et méta-moteurs (le moteur allemand Ecosia, l'Américain DuckDuckGo, le Seznam tchèque et le Lilo français), Qwant a également sollicité la médiation de la Commission européenne à ce sujet en octobre 2020. Et la société suit attentivement les procédures engagées en même temps par le ministère américain de la Justice contre le cabinet Mountain View pour infraction au droit de la concurrence.

Il reste, pour Qwant, un soutien indéfectible : l'administration française. Il en a fait le moteur de recherche par défaut pour ses ordinateurs, même si nous ne connaissons pas le nombre réel d'utilisateurs qui l'utilisent de cette manière. Et des voix politiques tentent de relativiser son échec. Si Qwant ne joue pas dans la même division que Google, « c'est un véritable succès malgré une part de marché limitée », avait assuré le secrétaire d'État au Digital Cédric O en juin 2019.

Réinventez-vous

Un optimisme qui n'est pas vraiment partagé. « Il était probablement déjà trop tard en 2013 pour réussir à proposer une alternative efficace à Google, estime Julien Nocetti, chercheur associé à l'Institut français des relations internationales (Ifri). En ce qui concerne la pertinence des réponses, Qwant est loin derrière. Et son soutien public, également pratiqué par les pays autoritaires pour leurs champions nationaux, lui donne un air de « StopCovid » des moteurs de recherche. »

Cependant, Qwant n'a pas prononcé son dernier mot. « Nous savons que nous avons déçu, mais nous sommes capables de nous réinventer », explique Sébastien Ménard, son directeur des affaires publiques.

Début avril 2021, le moteur de recherche éthique a salué ses résultats financiers « très encourageants ». L'entreprise a ainsi souligné la croissance d'un tiers de ses requêtes et de ses revenus en 2020. Cependant, l'entreprise subit toujours des pertes importantes, voire réduites de moitié. Et, comme elle l'explique, la refonte technologique de son moteur de recherche est toujours en cours.

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